The pontoon of Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.

Divers under supervision in Sipadan


  Borneo: Indonesia + Malaysia - July 2013

Dear English-speaking readers, this page is an automatic translation made from a post originally written in French. My apologies for any strange sentences and funny mistakes that may have been generated during the process. If you are reading French, click on the French flag below to access the original and correct text: 

Sipadan. An island explored by Cousteau. A dream of divers. But a dream under military surveillance, for the safety of tourists and the preservation of the reef.

For crazy diving

Sipadan, a small island off the coast of Borneo, in East Malaysia, is one of the most famous diving spots in Asia. A reputation not usurped.

Of course, you better like fish to appreciate the place as it deserves... 👌

Me, who is hopelessly addicted to bubbles and fish, returned to Sipadan, for the third time, in July 2013, after two first trips in 2006 and 2009.

I have already posted a few articles about this new 2013 journey:

For the underwater environment → Sipadan underwater in pictures
To see a shark up close → Sipadan: a video, a shark, a minute
For the details of my July 2013 trip to Borneo → Diving in the blue of Borneo

Sipadan, where is it and how do we get there?

A few practical and geographical details to start with, as I'm inundated with emails asking me for information about Sipadan... 😉

Sipadan is a tiny island located in East Malaysia, in the northeast of Borneo, close to the border with Indonesia. The island is part of the Malaysian state of Sabah.

A significant advantage of this fabulous diving spot is its easy access, via Tawau airport: there are direct connections with Kuala Lumpur in Peninsular Malaysia, or Kota Kinabalu in East Malaysia on Borneo (see theAir Asia and Malaysia Airlines).

Kuala Lumpur - Tawau.
Aircraft MAS Wings, a subsidiary of Malaysia Airlines for domestic flights. Borneo, Malaysia, July 2013.

Once in Tawau, it is necessary to go to Semporna, the port from where boats leave for Sipadan and Mabul, the neighboring island. The journey by road takes about an hour. There are plenty of cabs waiting at the airport.

The crossing from Semporna to Mabul by boat also takes about an hour. Then, from Mabul, it takes another 20 minutes to reach the island of Sipadan itself (be careful, if there are waves, the crossing time is easily doubled).

An oceanic island explored by Cousteau

Sipadan, when you approach, it looks like this:

Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.
Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.
The pontoon of Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.
The pontoon of Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.

Turquoise water and white sand... "Wow" effect guaranteed when the sun is shining.

Sipadan is a very special island. It is the only oceanic island in Malaysia. This means that it is not just a landmass in the extension of a continent, but an island of volcanic origin, created by the activity of the earth's crust on the ocean floor.

Sipadan itself is very small. The island is perched on a vast coral reef, atop an ancient volcano.

It forms a dizzying underwater cliff, which sinks to about 600 m below the surface. These particular geological conditions have favored an abundance of life and an incredible underwater biodiversity. (Click on the pictures to see them big.)

Malaysians Clement Lee and Samson Shak, British Ronald Holland and American Randy Davis are considered the "discoverers" of the island's underwater riches and the "pioneers" of diving in Sipadan. In 1984, they started the very first commercial diving operation there, which still exists today, Borneo Divers.

But it is the Frenchman Jacques-Yves Cousteau who made the island famous, after his passage with the Calypsoin 1988. Amazed, he was quoted as saying: "I've seen places like Sipadan before, but that was 45 years ago. What we have here is a pristine work of art."

In Sipadan, Cousteau shot a documentary entitled The specter of the turtle (1989), whose spectacular images of the cave sheltering a turtle cemetery, with skulls and whitish carapaces on a sandy background, have marked the minds. There is a rational explanation for this turtle grave: lost in the bowels of the cave, they would have perished asphyxiated, because they could not return to the surface to breathe.

Turtle Tomb Cave. Sipadan, Borneo, Malaysia, July 2013.

My name is not Cousteau and I only visited the entrance of the Turtle Tomb Cave, a vast room with an intimidating darkness. I did bring back a small video, which I will post in a future article... (EDIT: the video is online, see here.)

An island under high surveillance

Sipadan is also known outside the small world of diving because of the dramatic history of hostages of Jolo, in 2000.

About twenty people - a group of foreign divers and Malaysians - had been kidnapped in Sipadan, by Filipinos of the Islamist separatist group Abu Sayyaf, then taken and sequestered on the island of Jolo, located not far from there, in the extreme south of the archipelago of the Philippines.

Since then, the Malaysian army has deployed men to Sipadan and the surrounding islands. They are there permanently, patrols criss-cross the waters of the region. The security of the tourists is thus (in principle) ensured, but it's still a bit strange to see guys with guns and fatigues on the white sandy beaches... I was already talking about it during my first stay in 2006.

UPDATE: Security in Semporna / Mabul / Sipadan. I receive a lot of questions on this subject, I remind you that this article, originally published in December 2013, is about my stay there in July 2013. I added in comments new information, in response to readers...  

June 15, 2014After new kidnappings of tourists that occurred in November 2013 and April 2014, in two isolated resorts of the region, I published a first long comment under this article, compiling several infos and updates on this subject, that you can read at the end of this link :

August 26, 2017I published a new comment, in response to a reader, compiling the latest information I found on the situation at that date, to be seen by clicking on this link:

A soldier on duty on the small island of Sibuan, off Semporna. Borneo, Malaysia, July 2006.
A soldier on duty on the small island of Sibuan, off Semporna. (Borneo, Malaysia, July 2006.)

Various measures were also taken for the environmental protection of Sipadan and its reef, after the island, subject of a dispute with neighboring Indonesia, was officially awarded to Malaysia in 2002: closure of the few hotels built on Sipadan itself in 2004; introduction of a quota of divers and snorkelers (swimmers in fins-mask-tuba) limited to 120 per day, and now increased to 176 per day [info of 2019].

Inside the registration office in Sipadan, the list of licensed dive operators, with, for each, the number of permits granted for the day. Total: 120. (Borneo, Malaysia, July 2013.)
Inside the registration office of Sipadan, the list of authorized dive operators, with, for each one, the number of permits granted for the day. Total: 120. That was in 2013. The quota has increased to 176 now (Borneo, Malaysia, July 2013.)

Today, most dive tourists stay on Mabul, the neighboring island of Sipadan - where accommodations, from the cheapest to the fanciest, are crammed around the village. Others make the day trip from Semporna, the mainland port in Borneo.

Read also → A brief history of Pulau Sipadan

Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.

The only permanent residents of Sipadan are now military rangers and some lizards and not fierce lizards ...

The military-rangers' post at Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.
Varan in Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.

These measures seem to be bearing fruit - as far as I can tell from my three visits, every few years (2006, 2009, 2013)...

In terms of safety, tourists have returned - and an impressive business has developed around diving in Mabul and Semporna.

From an environmental point of view, the underwater life on Sipadan Reef has remained spectacular! It's comforting, after my disappointment in Maratua and Sangalaki, Indonesian side of Borneo.

Signs on the Sipadan jetty remind people of the rules to observe in the island's marine reserve. Borneo, Malaysia, July 2013.
Signs on the Sipadan pier remind people of the rules to observe in the island's marine reserve. Borneo, Malaysia, July 2013.

Controlled freedom

At Sipadan, each visitor must first disembark and sign the permit book, before being allowed to dive, swim or walk around. Each boat is given a flag for the day to identify it as being authorized to sail around the island.

Signature of the register at Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.
Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.

It is forbidden to circulate on the island beyond a perimeter restricted to the large beach near the pontoon and to the area set up for divers under the trees - with tables, wooden awnings and sanitary facilities. This is both to ensure the tranquility of the turtles that lay their eggs on the sand around the island, and to keep tourists within sight.

The atmosphere is more unusual than heavy. We return on the island between the dives to eat, to rest, to take photos memories...

Beach portion allowed to tourists, in Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.
Beach portion allowed to tourists, in Sipadan. (Borneo, Malaysia, July 2013)
Lunch break between two dives on Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.
Lunch break between two dives on Sipadan. (Borneo, Malaysia, July 2013)

On site, the military rangers, often in flip flops but with weapons at hand, monitor the comings and goings of tourists between two naps.

Sometimes the siren sounds, when an intrepid or giddy person ventures beyond the limit. It is better not to joke with this, warn the guides before disembarking a group. One infraction and the whole boat is not only expelled but also forbidden to dive...


Admit that it would have been a shame...

A white tip shark in Sipadan. Borneo, Malaysia, July 2013.
A whitetip reef shark (or coral shark) in Sipadan. (Borneo, Malaysia, July 2013)

(Thanks to one of my diving companions, Vicente Garcia, for the picture above, where I can be seen filming a coral shark! And the video that goes with it is here.)

  Borneo: Indonesia + Malaysia - July 2013

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  1. Merci beaucoup pour cette leçon de géographie mais aussi pour ces superbes photos. C’est toujours un plaisir de vous lire.

    1. Hello,
      how many days is it possible to dive in Sipadan?
      can we go on the island of Mobul a week and come dive in Sipadan a week?

    2. @Sat : on ne loge pas sur Sipadan, il faut donc séjourner à Mabul, l’île qui est juste à côté. Les centres de plongée, comme je l’explique dans l’article, peuvent chacun emmener un nombre limité de plongeurs chaque jour à Sipadan. Le mieux c’est de contacter la structure avec laquelle vous compter plonger et de leur demander. Il pourront vous préciser combien de jours de plongée ils peuvent vous garantir ou pas à Sipadan même… Bons préparatifs !

  2. Super interesting.
    J’aime bien avoir “le cadre” de ces photos de plongées que tu publies, le contexte terrestre.
    Ça ouvre l’esprit, je trouve. 🙂

    1. @Marie: Sipadan est un spot bien connu, mais pas tant que ça en réalité… Je me suis rendu compte, via des e-mails et des demandes de renseignements, que bien des gens, y compris des plongeurs, ne savaient pas grand-chose de la petite histoire récente de l’île, bien intéressante d’ailleurs. J’avais prévu de causer un peu de Mabul et Semporna aussi, mais je garde ces autres aspects “terrestres” pour un futur post…

    1. @Mali: non, ce n’est pas “flippant”, on ne le ressent pas du tout comme ça quand on est sur place. Sur l’île, à l’heure des pauses, il y a toute une faune de touristes, de tous horizons, occidentaux et asiatiques, des backpackers et des gens friqués, ceux qui débarquent pour la première fois et ceux qui sont familiers de l’endroit, qui traînent et se croisent en combi néoprène humide ou en maillot de bain. Ça distrait les rangers, qui doivent s’ennuyer un peu… Quand l’un des touristes outrepasse les limites, ça leur donne quelque chose à faire. L’ambiance est plutôt amusante dans le fond, pas inquiétante.

  3. magical as always, this is twice that we move this destination to not go without a friend who has health concerns ... but in 2015 to us Mabul and Sipadan.
    For 2014 it will be the Philippines with a stay on Cabilao and excursions on Bohol.
    In the meantime I'm enjoying with your photos ....

    1. @Laurence: beaux projets, je m’en réjouis d’avance pour vous !!! Si le récif continue d’être préservé, vous devriez, en 2015, profiter du même spectacle grandiose à Sipadan…

  4. @Corinne : Cela fait longtemps que je me suis absenté des blogs de plongée et c’est avec beaucoup de courage que je reviens sur un article consacré à la plongée…Du courage… m’en a fallu, car pour moi la plongée, c’est fini…Un grave accident de plongée aux Maldives en novembre dernier a mis un terme à cette passion et évidemment, j’ai beaucoup de mal à m’en remettre…Car c’est un véritable calvaire que j’ai vécu là-bas, entre évacuation, hospitalisation, caisson, etc….Et maintenant examen sur examen….En tout cas, merci à DAN et Europe Assistance, car sans eux, je ne sais pas ce que je serai devenu !! Car cela coûte aussi très cher ! Environ 8000 $ !! Voilà, j’ai écris le récit de ma galère, et voulait le publier, afin de faire prendre conscience aux plongeurs que cela n’arrive pas qu’aux autres, mais finalement j’ai renoncé…. Alors continue à bien profiter de tes plongées, et désolé si je me ferai plus rare sur ces sujets…. 😥

    1. @Didier: you know how much I sympathize, after this sad adventure ...
      Je te le redis ici, après nos échanges en privé par e-mail, ton expérience va m’inciter pour ma part à être plus vigilante que jamais… Je serais bien malheureuse aussi, si je devais renoncer à la plongée. 👿
      Mais le plus important, c’est que tu sois toujours là pour en parler et que tu n’en gardes pas de séquelles, pour continuer à voyager et profiter de tes autres passions.

    2. Bonjour ! Je vous écris aujourd’hui car ma fille lucie fronty 26 ans après 3 plongées pas jour le 13 et le 14 septembre à fait un accident de décompression.a Semporna en Malaisie. Elle a fait un caisson par l armee malaisienne 18 h après son accident et rapatriée en voiture grâce au consul de kota kinabalu a l hôpital de kota kinabalu ou elle a fait 4 fois du caisson par la Navy! Actuellement cela fait 3 semaines qu elle est hospitalisée à l hôpital de Garches en fauteuil roulant ! Elle sent ses jambes mais n arrive pas à marcher quelques pas en déambulateur. On lui parle de mois voir d année de rééducation .pouvez vous me dire si vous avez récupéré à ce jour où si vous êtes handicapé à vie ? Merci

  5. Good evening,
    Super article qui me rappelle de bons souvenirs : j’y étais allée en 2007. N’étant pas plongeuse, j’avais fait du snorkeling et c’était déjà magique !
    La sauvegarde de l’environnement porte ses fruits ? J’ai entendu dire que les prix avaient flambé pour aller à Sipadan ?
    Good night

    1. @Nath’: Je n’ai pas constaté que les prix avaient flambé. Quant au récif autour de Sipadan, je l’ai trouvé plein de vie, ce qui me laisse à penser que les mesures prises localement pour préserver l’endroit doivent tout de même porter leurs fruits.

  6. Bravo; great your site; we sign tomorrow for sipadan (for June 2014) I would have wanted to have precise details on the problems of didier maldives; it can serve me; I dive with my wife; Are there more things to know about sipadan? For those who read this email, a nasty anecdote arrived at Bali (diving cruise). Arriving at the airport, customs repressed us because there was no room to paste the visa bought at the arrival !!! but repressed for real; return direct bets and loss of all cruises (insurance does not work) so keep room in your passports; enjoy reading you. MARC

    1. @Marc: mince, alors… Tu parles d’une “anecdote”, quelle tuile ! En tout cas, merci de l’info, ça vaut le coup de penser à vérifier les pages du passeport suffisamment à l’avance avant de partir, pour s’en faire rajouter si besoin.

      Pour Sipadan, rien de plus à savoir que je n’aie déjà mentionné dans mes différents articles, je pense. Le mieux sera de poser toutes les questions que vous avez en tête avant de partir par e-mail à la structure qui vous accueillera.

      Quant à Didier, ses problèmes aux Maldives qu’il n’a pas voulu étaler sont d’ordre médical. Il a fait un accident de décompression à la suite d’une plongée. Sans entrer dans le détail, vous pouvez imaginer les galères qui ont suivi (soins et évacuation d’urgence au caisson, rapatriement, frais, assurances, paperasse, nouveaux examens de santé, etc.).

      Good preparations for Sipadan !!!

    2. Hello Marc
      When in June?
      J’ai une préréservation en juin 2014 mais je n’arrive pas à me décider définitivement vu les derniers évènements du 2 avril.
      What do you think?

    3. from June 7th to 16th with my wife; with malaysian Airlines! but no more worried than that; We'll see. I hate (with ultramarina)

  7. Hello,
    Est-ce que la période de décembre est bonne ? Et pour le snorkeling et ceux qui ne nagent pas très bien qui accompagnent les plongeurs ? Si vous pouvez aussi m’indiquer les précautions pour éviter de graves accidents (Didier), ce serait utile pour notre première expérience à Sipadan.
    Thank you for your site.

    1. @Ming: on peut plonger toute l’année à Sipadan. Je crois que c’est OK en décembre, il faudrait regarder de plus près sur des sites relatifs à la météo ou poser la question à une structure sur place.

      For snorkeling, yes, no worries, snorkelers usually stay with a boat on the surface while divers dive.

      Pour éviter les problèmes en plongée-bouteille et limiter les risques qu’il y a à respirer de l’air comprimé sous l’eau, il faut suivre les recommandations dispensées pendant les formations. Je ne vais pas les énumérer ici. Mais même en suivant les règles, on n’est pas à l’abri d’un accident de décompression ou de barotraumatismes. C’est ainsi, c’est de la plongée, ça n’a rien de naturel pour notre corps… De façon générale, il faut beaucoup boire pour bien s’hydrater, toujours remonter très lentement, plonger au nitrox si on en a la possibilité pour limiter l’accumulation d’azote dans le corps, etc. etc. Enfin, mieux vaut renoncer à une plongée si on se sent un peu fatigué, anxieux, ou si on ne le “sent” pas. Une plongée, on peut toujours la remettre à un autre jour.

      Good preparations!

  8. Hello Corinne
    Great site, very informative, and great pictures. Congratulations !
    With which club did you dive and which hotel do you recommend, knowing that we will be 4 divers and 4 children who snorkel?

    1. @Alain: désolée de ne pas avoir répondu sur le moment. Je suis allée chez Billabong Scuba à Mabul, qui n’est pas cher, mais je ne recommanderais pas forcément ce choix avec des enfants (ou alors mieux vaut qu’ils soient un peu grands). Je vous conseillerais plutôt Borneo Divers, leur resort à Mabul est très bien, le service tant pour la plongée que pour l’hébergement est très bien d’après ce que j’ai pu lire çà et là dans les commentaires de plongeurs qui y sont allés.

  9. Hello Corinne,

    Bravo pour ce site qui regorge d’informations utiles et qui nous fait rêver un peu en attendant de partir!
    J’aimerais beaucoup aller à Mabul/Sipadan au mois d’Août, mais le site de conseils aux voyageurs classe cette zone en “déconseillé sauf raison impérative”, il y a eu un enlèvement et un meurtre de touristes taïwanais en novembre 2013 sur l’île de Pom Pom au large de Semporna… Les enlèvements sont-ils fréquent dans la région?
    Another question, do you need a good level of diving for Sipadan or Mabul? I am N3 but my friend just has his open-water and dive little.

    Thank you in advance


    1. Hello, without giving in to panic or psychosis but for information, an abduction still took place in Semporna early April 2014.

      We are completely undecided ourselves, we have already booked for a long time for a diving trip in July 2014 from Mabul... 🙁

      Good bubbles anyway ...


  10. Hello Corinne,
    For us it is almost done.
    Your article has finished convincing us
    We took the tickets and hotel for 6 days in kampalai in august then travel on land.
    I realized that sipadan diving was limited. How can one be sure of having the right to dive?
    Should we book a permit in advance?

    Thank you

    1. @ Pierre-Alain: demandez à la structure qui vous accueille, combien de jours avec permis ils peuvent vous garantir pour plonger à Sipadan. Chaque structure se voit allouer par les autorités une certaine quantité de permis par jour, en fonction de sa taille. C’est une bonne idée de demander au centre de plongée à l’avance quels sont les jours où ils prévoient de pouvoir vous faire plonger à Sipadan et de se le faire confirmer par écrit. Voire d’insister pour obtenir un ou deux jours de plus, ça peut marcher.

  11. Hello
    Super page, congratulations!
    After the Philippines up and down (from Palawan to Malapascua via MualBoal, Dumaguette and Boracay), we are 80% committed to Mabul Island and Sipadan.
    Je pars avec mon fils et connaissant bien l’histoire des séparatistes philippins liés à Al Quaïda, c’est vrai que ce voyage me stress un peu (pour pas dire beaucoup).
    Nous avons reçu des autorités l’assurance que la sécurité de l’armée préservait les lieux.
    Mabul Island is further south than Pom Pom Island and Singamat Island where the last 2 kidnappings and murders took place (November 2013 and April 2, 2014).
    it still gives shivers and reflection.
    Impossible to decide ...
    Congratulations on this wonderful blog.

    1. Congratulations for the blog.

      Pascal, have you decided? What authorities did you contact and how did you go about it?
      Je suis sur Palawan et envisage de prendre un vol pour Bornéo en juillet mais moi aussi l’enlèvement d’avril dernier me fait réfléchir. Quant au permis pour Sipadan, où faut-il le demander exactement ?
      Merci d’avance pour les réponses ?

    2. @Antoine: les permis sont alloués par les autorités locales aux structures de plongée, en fonction de leur taille (voir la photo du tableau que j’ai prise au poste des rangers à Sipadan, dans mon article ci-dessus). Ce ne sont pas les touristes qui “prennent” les permis. Il faut demander aux opérateurs de plongée sur place quel jour ils ont de la disponibilité pour Sipadan. Si on réserve à l’avance, on peut ainsi s’assurer d’avoir la garantie de plonger à Sipadan. Si on vient en “walk-in”, il faut souvent faire plusieurs dive-shops avant d’en trouver un qui dispose d’un permis non-alloué pour le lendemain ou les jours à venir.

      Enfin, pour les questions de sécurité, je viens de mon côté d’ajouter une réponse plus bas :

    3. @Pascal: merci de votre message et désolée de ne répondre que maintenant. Les attaques récentes contre des touristes ont eu lieu dans deux resorts isolés, en effet, ce n’est pas la même situation que Mabul. Mais comme vous, et bien d’autres voyageurs, ça me donne à réfléchir. Je reçois beaucoup de questions à ce sujet et je ne peux évidemment pas décider à la place des gens, aussi ai-je fini par poster un long commentaire compilant quelques infos :
      Mais je vois que vous êtes assez au fait de la situation. Qu’avez-vous décidé, pour finir ?

    4. hello, we come back this Monday from sipadan; we were on the MV boat celebrations; 4 dives per day over 6 days: the site is Super and its top 10 is validated; sharks of fish, sharks, turtles and a leopard shark; a quick hammer etc .. + 1 dive 0 mabul and 1 0 kapalai which changes a little bit. pB particular (except our air connections a little difficult but everything is back in order) the crew of the boat just told us Do not let your luggage hang around when you were in the port of Semporna, that's all. very good dives. to pleasure; in nov c es will be similan; Does anyone have any information? FRIENDLY MARC

  12. Je m’aperçois que je n’ai pas pris le temps de répondre à tous les commentaires ci-dessus, sur les questions de sécurité… Une lectrice du blog, qui envisage d’aller à Sipadan, au cours de cet été 2014, m’a envoyé un e-mail, posant les mêmes questions. Du coup, je vous remets ci-dessous les éléments de la réponse que je lui ai faite. Je ne me permets pas de faire ici de recommandation dans un sens ou dans l’autre. C’est à chacun de prendre sa décision, ses responsabilités.

    Dites-vous bien aussi que je vis en Bretagne, pas à Bornéo. Je n’ai pas mené d’enquête sur la situation là-bas et je n’ai pas d’autres informations que celles qu’on peut trouver sur internet…

    * * *

    Petite remarque pour commencer : les communiqués sur le site “conseils aux voyageurs” du ministère des Affaires étrangères sont toujours très inquiétants. Si on suivait toutes leurs recommandations, on n’irait plus nulle part, bien sûr… Mais ils font leur boulot d’information, c’est normal qu’ils rapportent les problèmes de sécurité qui ont été signalés et qu’ils émettent des mises en garde proportionnelles à la gravité des faits rapportés. Quand je suis allée à Sipadan en juillet 2013 (voir mon post de blog, ci-dessus), ils déconseillaient déjà d’aller dans la région nord et est du Sabah, à Bornéo, en Malaisie (c’était avant les attaques et enlèvements de novembre 2013 et avril 2014 mentionnés dans vos commentaires et que j’évoque ci-dessous).

    Ces kidnappings (accompagnés d’un meurtre) ont effectivement de quoi inquiéter, car ils ont visé directement des touristes. D’après ce que j’ai pu lire çà et là, ce sont, comme en 2000, des Philippins se réclamant du mouvement séparatiste Abu Sayyaf qui en sont les auteurs.

    The two recent kidnappings took place in isolated resorts (which I do not know):
    - One to that of Pom Pom Island : a Taiwanese tourist kidnapped and her husband killed, in November 2013.
    - The other one Singamata Reef Resort : a Chinese tourist and a Filipino employee kidnapped, in April 2014.
    Both attacks took place at night.
    The first woman was recovered in Jolo, Philippines, in December 2013:
    The other two women were released in May in the Sulu province of the Philippines:

    Je me fais la réflexion qu’il vaut sans doute mieux éviter de séjourner dans ce genre d’hébergements trop isolés et donc très vulnérables. Cet article rapporte d’ailleurs que l’éventualité de fermer les quelques resorts situés sur de petites îles loin de tout a été envisagée :

    Maintenant, pour ce que je connais des lieux : je ne crois pas que ce genre d’attaque aurait été possible sur Mabul même, ni à Sipadan, ni au port de Semporna (trop de monde sur place et présence visible de l’armée malaisienne). Ces trois lieux sont très touristiques, très fréquentés et très sécurisés. L’armée patrouille autour des deux îles de Mabul et Sipadan, minimisant sérieusement l’éventualité d’un raid, à mon humble avis. En revanche, vu le contexte des précédentes attaques, je serais plus circonspecte concernant Kapalai, qui est un resort sur pilotis un peu au large de Mabul, isolé au milieu de la mer.

    I have friends who went diving in Sipadan in May 2014, without any particular concern. They lived on the island of Mabul, Scuba Junkie, everything went well. I do not have the impression that the recent events have so far had a lot of impact on the diving business there, but I could be wrong (maybe there are already fewer tourists , Chinese in particular?). The Malaysian authorities say they want to reinforce the security measures, I came across this recent article (June 5, 2014):

    Anyway, keep in mind that the guys from Abu Sayyaf did not hesitate to resume their incursions into Malaysia, to kidnap tourists, and so they can start again. This explains the particularly alarming message of the Foreign Ministry's website for travelers in this region, which I give you the link:

  13. Toujours concernant la sécurité : je découvre, via les médias sur internet, ce 13 juillet 2014, qu’une attaque a cette fois eu lieu sur l’île de Mabul même, à l’hôtel de luxe Mabul Water Bungalows Resort. Un policier a été tué, un autre enlevé…

    Un raid d’hommes armés sur Mabul, l’île où logent les touristes-plongeurs, est vraiment inquiétant. Voici des liens (en anglais) :

    1. En effet c’est inquiétant. Je me rends en principe à Mabul début août en couple et ce raid du 13 juillet fait peur! Je ne me pose même plus la question de savoir si le risque existe (la réponse est oui!). Je m’interroge maintenant sur les mesures que les autorités malaisiennes ont prises pour (davantage) sécuriser les lieux et si elles ne sont pas “dépassées” par ces attaques répétées des séparatistes philippins, dont on ne sait pas s’ils envisagent de les renouveler en visant des zones “clés”(touristiques). S’il quelqu’un a des info, je suis preneur, merci.

    2. Je reviens de Malaisie où j’ai plongé la première quinzaine d’août dans l’archipel de Semporna et tout s’est bien passé.
      Le resort/centre de plongée où je me trouvais (qui affichait complet) ne semblait pas s’inquiéter plus que cela, pas plus que les clients.

      J’en profite pour le recommander chaudement : Scuba Junckie. Super rapport qualité/prix sur le logement/service et guide de plongée au top. Mention spécial à Dave pour m’avoir fait découvrir les sites de Sipadan (qui sont vraiment exceptionnels)

      L’attaque en juillet 2014 s’est produite sur au Mabul Water Bungalows sur un des pontons avec bungalows sur piloti. Compte tenu de l’importante présence militaire sur l’île, j’imagine mal une attaque sur la “terre ferme” de Mabul. Il faut tout de même rester vigilent et suivre l’actualité dans cette zone.

      Quoi qu’il en soit, si certains hésite à y aller, mon message a vocation les rassurer 😉

    3. Hello,
      we have been with my wife in Sipadan from August 14th to August 21st.
      We are lucky to be able to settle in luxury at the KAPALAI resort.

      La sécurité physique était une des préocuppations palpables. plus d’une trentaine de militaire armés de M16 qui évoluaient parmi nous.
      un destroyer au large de Mabul permettant d’avoir une couverture radar H24 de ce qui se passait dans les airs et sur la mer.
      Des survols réguliers en hélicoptère et un couvre feu pendant la nuit. Par ailleurs dans la plupart des bungalows dispos d’un dispositif d’urgence (bouton rouge) qui déclenche l’intervention des militaires.
      Finally following the events of July the resort had itself reinforced the security by posting the night of additional security personnel.

      Chose extraordinaire, cette atmosphère loin d’être pesante était totalement transparente si ce n’est les militaires armés mais forts sympathiques et le décallage de la première plongée à SIPADAN qui se faisait à 6h au lieu de 5h30.
      Donc pour moi c’est confirmé le risque est réel mais les mesures prises étaient totalement satisfaisantes.

      The dives:
      extraordinaires : bal des tortues, nage avec les requins, tourbillons de baraccudas, jack fishs en veux tu en voilà, diner avec les poissons perroquets à bosse, les coraux, la multitude d’aures poissons. Certainement parmi les plus belles plongées que nous pourrons réaliser.

      The resort:
      Dans la mesure où les moyens financiers le permettent, c’est le top.
      10% d’occidentaux. cependant les chinois sont loin d’être désagrables : le resort est connu comme étant un des must pour les photos de lune de miel et pour le snorkling. Donc des gens plutot détendus et qui se jettent sur le buffet au même titre que les occidentaus.
      Les bungalows grands, ventilés et disposant d’une totale intimité visuelle.
      Service with Malay very smiling and caring for their customers.

      The club: TOP no bottle to carry, 4 dives per day at SIPADAN, 3 dives per day otherwise + 1 in the morning or evening from the resort (guaranteed fish)

      So probably one of our best trips.
      To do despite the risks of piracy / terrorism.


  14. Hello,
    We came back
    aujourd’hui d’un séjour de 5 nuits surd Mabul
    (Sipadan Mabul Resort).
    Je confirme les dires de Pierre Alain, superbes plongés et des militaires dans l’hôtel.
    However, there is one
    Atmosphere quite heavy and
    On a l’impression qu’on ne nous dit pas tout.
    In the evening, the police are so discreet that we do not see them.
    Pour finir, je ne sais pas si il s’agit d’un concours de circonstances ou pas mais les hôtels ne sont vraiment pas remplis sur Mabul.
    In summary, very good dive site but unhealthy atmosphere.

  15. Bonjour et merci pour toutes les infos trouvées sur le blog, c’est vraiment instructif…
    Vais aller lire de plus près les liens en anglais car nous avons dans l’idée de partir en octobre avec notre fiston de bientôt 10 ans – en décembre –
    So, one, I must see what is possible diving level for him, because according to the information Padi is possible from 10 years and sometimes before ...
    2 / in relation to security,
    3 / palu
    in short, all this really makes you want to but still a lot of parameters to check before 😉
    Et sinon, suis preneuse pour des jolis spots où faire le PADI avec un p’tit gars dans les parages…
    Comme on a un vol sur Bangkok, c’est assez open ensuite.

    1. Are in Mabuĺ right now. Security to the max but the funds make us good!
      The reconverted diving platform is ideal for 4-7 dives per day.
      Très bien organisée, efficace, service “quasi” inexistant. Comparé aux autres resorts le prix est attractif.
      8 Military permanently at night for our safety. Have taken the VIP room ... no view, but spacious!
      Après avoir vu beaucoup durant mes 31 ans de plongée … je dois dire que l’on passe un cap incroyable ici … !!!

  16. Hi Corinne,
    I'm going with two friends to Mabul from February 21 to 28, 2016. On the program, 3 days of diving on Sipadan including 😀.
    Nous prenons le risque car Sipadan reste vraiment l’un des plus fabuleux endroits de plongée au monde…
    For the resort, we hesitate between Billabong and Uncle Chang ...
    See you soon for news on the way back 😉
    Gaël, fan of your blog and dive

    1. Hello,
      J’adore le blog sur la plongée …
      Je suis à actuellement en train de préparer moi prochain voyage en Asie pour 1 mois, et j’aurai aimé faire la plongée à Sipadan…..pourriez-vous me faire un retour sur votre voyage du mois de Février (Gaël café du voyage)
      It makes you want to see all this underwater wealth 🙂
      Thank you

  17. j’ai réservé à borneo divers en juin mais j’hésite encore merci pour le suivi…en fait avec les derniers événements j’hésite même pour la malaisie…

    1. Your story touched me enormously because my daughter lucie 26 years has just done an ADD after 3 dives in Semporna Malaysia and currently she is in the hospital in Garches rehabilitation for difficulties walking. Where are you now? Did you recover from your accident?

    1. @Damien: la situation ne s’est pas améliorée depuis 2013 (date où j’ai écrit et publié cet article) et il y a eu de nouveaux enlèvements jusqu’en 2016. Cependant, sauf erreur de ma part, aucun n’a concerné des touristes en 2015 et 2016. Voir la chronologie de 2000 à 2016 via le lien ci-dessous :

      En ce mois d’août 2017, le gouvernement français déconseille formellement les voyages dans le nord-est du Sabbah pour des raisons de sécurité, ce qui est bien normal au vu des événements passés. Ça se traduit par une zone colorée en rouge, en pied de page, sur le site des “Conseils aux voyageurs”, dans la région de Bornéo concernée :

      Un couvre-feu a été instauré par les autorités malaisiennes en juillet 2014 dans la zone critique et sous surveillance militaire, appelée Eastern Sabah Security Zone (ESSZone). Dans l’article ci-dessous, du 17 août 2017, un chef de la police dit qu’il n’y a pas eu de kidnapping jusqu’à maintenant dans la zone en cette année 2017, mais qu’il y a toujours des menaces pour la sécurité des habitants et des touristes, et que le couvre-feu sera maintenu aussi longtemps que nécessaire :

      Selon cet article du 26 août 2017, le couvre-feu sera prolongé jusqu’au 11 septembre 2017 :

      Les autorités malaisiennes prévoient également d’intensifier les contrôles et patrouilles en mer, selon cet article paru début août 2017 :

      It is also interesting to read the testimonials of travelers, as here on Tripadvisor, in this conversation opened in March 2017:
      Il en ressort que les îles et lieux touristiques sont toujours très sécurisés par les militaires, et que les activités de plongée continuent. Les réservations des voyageurs occidentaux sont en berne, la clientèle touristique semble majoritairement asiatique, en ce moment. Une Slovène dit y être allée en avril 2017 avec son enfant de 5 ans, et s’être plutôt sentie en sécurité en raison de la présence des militaires…

      Ci-dessous, le point sur la situation en 2017, selon un tour opérateur local, qui, tout en appelant à la prudence, estime que la situation s’est plutôt améliorée :
      Du point de vue de ce tour-opérateur, la bataille de Marawi dans le sud des Philippines, mobilisant les djihadistes au service d’Abou Sayyaf contre l’armée philippine, aurait paradoxalement rendu le territoire malaisien du nord de Bornéo plus sûr…

      Il semble en tout cas que les autorités malaisiennes, philippines et indonésiennes veuillent davantage coopérer, afin de mieux répondre à cette menace terroriste. Plusieurs Philippins, membres supposés d’Abou Sayyaf, suspectés de préparer de nouveaux enlèvements, ou d’avoir mené des enlèvements dans la zone du nord de Bornéo, ont été tués ou arrêtés en 2017. Voir quelques liens ci-dessous.
      Articles d’avril 2017 :
      Article of May 2017:
      Article published on July 14, 2017:

      Voilà les diverses infos que j’ai pu collecter ce samedi 26 août 2017, en lançant un recherche Google. Je ne vis pas là-bas, mais en Bretagne, à Rennes, aussi je n’ai d’autres infos que celles qui sont accessibles par internet, et je ne suis pas retournée dans le nord-est du Sabbah depuis 2013. Mais la zone semble encore plus sécurisée aujourd’hui qu’il n’y a quatre ans par les autorités malaisiennes. Malheureusement on sait que les terroristes peuvent frapper n’importe où, à Sipadan, comme à Barcelone, Londres, Nice ou Paris…

  18. Bonjour, j’aimerais aller plonger à Sipadan au mois d’aout, je me demandais est-il possible de réserver un permis pour un jour précis ou faut il aller sur Mabul et espérer ?

    Thank you!

    1. @Marie Menanteau: bonjour, je n’en sais rien… Tout dépend du nombre de permis qu’obtiennent les différents centres et resorts sur place. Contactez la structure avec laquelle vous comptez plonger pour leur poser la question. Ils pourront vous renseigner et vous dire s’ils ont la possibilité de réserver des plongées à Sipadan pour un jour précis ou pas. Bons préparatifs !

  19. Dives on the periphery islands are weaker than Sipadan. If it were up to us, we would be diving every day, all the time in Sipadan. That said, diving in Mabul is really fun. Given the high traffic of divers and snorkelers, the fish here are very sociable, probably because tourists have the habit of feeding them. At the site names