Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Photo by Corinne Bourbeillon / PBdA

Ah ! Que j’aime l’épave du Liberty, à Bali. Je retourne régulièrement y plonger, sans jamais me lasser. Elle est si belle…

Treize ans après

Comme le temps passe. Je viens de vérifier dans mes vieux carnets de plongée : ma toute première immersion sur l’épave du Liberty, à Tulamben, dans le nord-est de Bali (Indonésie), remonte… au 28 juin 2002 ! Profondeur atteinte à l’époque : 27,8 m. Alors toute jeune Open Water (premier niveau dans le système de certification américain Padi), j’avais seulement 16 plongées au compteur ! ! !

Juillet 2015. Treize ans plus tard, je suis Rescue Diver (3e niveau Padi, passé en mars 2009), j’ai près de 650 plongées notées dans mes carnets et un encombrant caisson photographique sous-marin dans les mains. C’est mon quatrième ou cinquième séjour dans la magnifique région balinaise de Tulamben / Amed et je replonge sur le Liberty.

Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.

Émerveillement intact, sensations pas émoussées. Tout au long de la semaine, j’enchaîne les plongées sur l’épave, sans me lasser. Comme en 2002, puis en 2008 et encore en 2011 et en 2012… Les années passent, mais à chacune de mes visites, le Liberty ne trahit pas les souvenirs précédents. Le site est toujours aussi beau. Une valeur sûre. J’en pleurerais de bonheur.

Voir aussi → Tous mes articles sur le Liberty à Bali

Car le Liberty est une attraction touristique très (trop) fréquentée. Et ce ne serait pas le premier site à être victime de son succès. Mais jusque-là, tout va bien… Chaque jour, pourtant, des centaines de plongeurs transforment l’épave en jacuzzi avec leurs bulles. Pour éviter la foule, l’astuce consiste à venir plonger très tôt, au point du jour.

Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.

Liberty, l’épave magique

Me voici donc sous l’eau, à nouveau. Après quelques coups de palmes, l’ombre de l’épave se précise. Énorme ! Je mitraille les exubérants coraux mous qui colorent la ferraille. Je tombe nez à nez avec les perroquets à bosse – ils sont toujours là, ô joie ! Je descends dans la zone des 30 m, inspecter la gorgone qui sert de maison aux timides hippocampes pygmées. Je joue avec un banc de poissons de verre réfugiés derrière un bout de tôle. Je transforme mon guide Wayan en ombre chinoise au retour, dans l’encadrement de l’immense gouvernail… Cette épave est magique.

Le site est gigantesque, c’est un terrain de jeu fabuleux, aux charmes inépuisables. Impossible d’être blasé(e) !

Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Les perroquets à bosse du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.

Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.

L’histoire du Liberty

Le navire USAT Liberty, avant de devenir le site de plongée le plus célèbre de Bali, a une longue histoire. C’est un cargo de l’armée américaine, de 125 mètres de long, sorti des chantiers navals de Kearny, dans le New Jersey, en 1918, à la fin de la Première Guerre mondiale, et affecté à des missions de fret transatlantiques. Il accomplit sa première traversée, de New York à Brest, avec une cargaison de chevaux, et effectue plusieurs autres voyages avant son désarmement en mai 1919.

En novembre 1940, le navire repasse sous commandement militaire. Quand les États-Unis font leur entrée dans la Seconde Guerre mondiale en décembre 1941, le Liberty se trouve dans le Pacifique.

À aguche : le Liberty à sa sortie du chantier naval en 1918. À droite, le Liberty en 1941. (Photos : navsource.org)
À gauche : le Liberty à sa sortie du chantier naval en 1918. À droite, le Liberty en 1941. (Photos : navsource.org)

Le 11 janvier 1942, lors d’une traversée entre l’Australie et les Philippines, avec un chargement de traverses de chemin de fer et de caoutchouc, il est torpillé par un sous-marin japonais, à une dizaine de miles nautiques (19 km) au sud-ouest du détroit entre Bali et Lombok.

Deux navires destroyers, l’un américain, l’autre néerlandais, tentent de le remorquer jusqu’au port de Singaraja, sur la côte nord de Bali. Mais le cargo, trop endommagé, prend l’eau. Décision est prise de l’échouer sur la côte est de Bali, à Tulamben, afin de pourvoir récupérer des éléments du navire et sa cargaison. Il reste là, dans la baie, jusque dans les années 1960.

Tulamben est juste au pied de l’impressionnant volcan Agung, qui se réveille début 1963. De violentes éruptions, accompagnées de secousses sismiques, d’explosions, de coulées de lave et de nuées ardentes, font quelque 2 000 morts et une centaine de milliers de sans-abri. Elles font aussi sombrer pour de bon le Liberty, qui se couche sur le flanc et glisse au fond de la baie.

Photos et illustration de l'éruption du Gunung Agung en 1963. (Sources : volcano.si.edu / dgi-indonesia.com)
Photos et illustration de l’éruption du Gunung Agung en 1963. (Sources : volcano.si.edu / dgi-indonesia.com)

Depuis, l’épave, brisée, y gît toujours, entre 6 et 35 mètres de fond, tout près du rivage. Le navire englouti est devenu un récif artificiel, colonisé durant plus d’un demi-siècle par d’innombrables coraux multicolores. Il abrite une faune très riche, où l’on trouve de tout, du plus petit (hippocampes pygmées, nudibranches, poissons scorpions, poissons feuilles, poissons fantômes, crevettes, murènes…) au plus imposant (poissons perroquets à bosse, bancs de carangues, napoléons, quelques requins et tortues…).

Plan du Liberty.

Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.
Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.

Plongée sur l'épave du Liberty. Tulamben, Bali, Indonésie. Juillet 2015.

Voir aussi mes précédents articles de 2008 sur le Liberty :

Plongez sans vous mouiller
Liberty, l’épave la plus célèbre de Bali
L’épave du Liberty en vidéo
J’aime Amed

Spécial photographes subaquatiques : chaque fois que je retourne plonger sur l’épave du Liberty, je m’installe au Liberty Dive Resort, à deux pas de l’épave. Ça permet d’y plonger tôt le matin, et, surtout, ils vous fournissent un guide privé, pour pas plus cher qu’ailleurs. On n’est pas gêné par une palanquée, c’est le grand luxe ! Ce n’est plus le petit resort que c’était, ils se sont beaucoup développés, mais ils sont restés orientés sur le service aux photographes. Sur place, vous pouvez aussi prendre des cours de photo avec l’excellent Jeff Mullins.

→ Voir tous mes articles sur l’épave du Liberty

Pour retrouver tous les articles sur ce voyage, cliquez sur l’image ci-dessous :

Voyage Indonésie 2015

  Indonésie : Lombok + Bali + Bangka - juillet 2015

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